Existe-t-il un âge idéal pour apprendre une langue étrangère ?

lundi 2 décembre 2019

Le cerveau de l’homme est une formidable machine dotée d’une capacité d’apprentissage théoriquement illimitée. Ce n’est pas pour rien qu’on dit souvent qu’il n’est jamais trop tard pour apprendre.

L’apprentissage des langues en est d’ailleurs le parfait exemple. Il suffit en effet d’un bon séjour linguistique pour adultes et étudiants dans un pays étranger pour vous permettre de rapidement comprendre sa langue. Mais au-delà de ce formidable don, le potentiel d’apprentissage du cerveau humain varie selon les différentes étapes de la vie d’un individu. Nous vous proposons donc de découvrir ici le moment parfait pour apprendre une nouvelle langue.

Les enfants retiennent plus vite

Il n’est un secret pour personne que les enfants retiennent mieux que les adultes les choses qui leurs sont enseignées. L’apprentissage d’un nouveau langage demande du temps, des compétences et de la détermination. Aussi, s’agit-il d’un exercice qui peut être plus facile pour certains que pour d'autres.

C'est également un fait connu que les plus jeunes apprennent une nouvelle langue plus rapidement que les adultes et ont plus de facilité à atteindre un niveau de locuteur natif. Mais y a-t-il un âge auquel l’apprentissage est optimal ?

Une nouvelle étude réalisée par le MIT aux États-Unis indique qu’il existe effectivement une période particulière au-delà de laquelle l’acquisition d’une nouvelle compétence telle que l’apprentissage d’une deuxième langue devient plus difficile.

Selon cette étude, le meilleur moment pour apprendre une nouvelle langue et facilement atteindre le même niveau de maîtrise qu’un locuteur natif est l’âge de 10 ans. Les enfants de moins de 10 ans peuvent plus facilement assimiler les informations et exceller dans la nouvelle langue.

Les jeunes de moins de 18 ans peuvent toujours faire preuve d'une grande habileté à maîtriser la grammaire d'une nouvelle langue. Mais les choses commencent à devenir plus difficiles au-delà de ce point.

La force de la jeunesse

L’étude a été réalisée sur une population de 670 000 personnes de nationalités et d'âges différents afin de déterminer leurs compétences grammaticales dans une deuxième langue. Les scientifiques ont soumis aux participants un questionnaire sur la grammaire où les participants devaient indiquer si oui ou non les phrases soumises à leur appréciation étaient grammaticalement correctes. On a notamment demandé à chaque participant d’indiquer son âge, la durée pendant laquelle il a appris l’anglais ainsi que le cadre dans lequel cela a été réalisé.

Environ 246 000 des 670 000 participants à l'étude ont déclaré avoir grandi dans un ménage où ils ne parlaient que l'anglais. Les autres, quant à eux, étaient bilingues ou multilingues. Le russe, l’allemand, le turc, le finnois et le hongrois étaient les langues maternelles les plus communes parmi les participants.

Les plus jeunes qui ont participé à l’étude avaient 10 ans, la majorité étaient dans la vingtaine ou la trentaine, tandis que les plus âgés avaient dans la fin des soixante-dix ans. Les données recueillies ont amené les chercheurs à déterminer que l'enfance était le meilleur moment pour apprendre la grammaire d'une nouvelle langue, mais que cette capacité restait relativement forte pendant l'adolescence également. En effet les jeunes ayant réalisé un séjour linguistique pour adolescents ont réussi le test avec brio.

Apprendre une langue en tant qu’adulte

Une fois l’adolescence passée, il y a des possibilités que les personnes essayant d’apprendre une nouvelle langue éprouvent de grosses difficultés à atteindre un niveau de locuteur natif. Mais cela n’entrave en rien la capacité à apprendre rapidement la langue.

Selon Josh Tenenbaum, co-auteur de l'étude et professeur de sciences cognitives et cérébrales au MIT, il est difficile de déterminer avec précision si ce problème est lié à un facteur biologique ou socioculturel.

Dans de nombreuses sociétés, il y a une période d’enfance et d’adolescence qui peut courir jusqu'à 17 ou 18 ans. Après cela, vous quittez votre domicile, vous travaillez peut-être à temps plein où vous devenez un étudiant universitaire spécialisé. Tous ces facteurs pourraient avoir une incidence sur votre capacité d’apprentissage des langues étrangères.

Cela dit, il est toujours possible d'apprendre une nouvelle langue à l'âge adulte. Le plus important c’est d’avoir une approche méthodique et de s’immerger complètement dans le cadre d’un voyage linguistique par exemple.

 

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